足羽龙:化石上的羽毛印痕清晰可见

足羽龙:化石上的羽毛印痕清晰可见

  还记得前文描述的小盗龙吗?2005年2月初,中国热河生物群道虎沟又发现了类似小盗龙的一种新恐龙。中国科学院古脊椎动物与古人类研究所的徐星、张福成在德国《自然科学》杂志中把这个新物种命名为“道虎沟足羽龙”。该标本只保存了较为完整的脚部——自胫骨至脚趾都覆盖有清晰可见的羽毛。

足羽龙:化石上的羽毛印痕清晰可见

  足羽龙的发现极大支持了飞行起源的树栖起源说,为此假说又添一力证。相信对该恐龙的后续的系统研究必将带来更多的惊喜。尽管标本只保存了脚爪等部分,但这已告诉我们一些有关飞行起源的信息。在系统进化上,足羽龙比小盗龙更加接近鸟类,表明足羽龙与鸟类的关系极为密切,当然结论主要来自对足羽龙足部各骨片的研究。

足羽龙化石,羽毛印痕清晰可见

足羽龙化石,羽毛印痕清晰可见

  古生物学家将足羽龙的趾骨与合踝龙、尾羽龙、小盗龙、始祖鸟中国鸟龙做了对比。足羽龙与驰龙类恐龙(如小盗龙)相比更与鸟类接近,足羽龙脚趾的次枚趾节(从末端计数的第二枚趾节)比驰龙类更加特化,更加长;第Ⅴ跖骨更加短小;趾爪更加弯曲、纤细、修长等,这些都是适应于树上生活的特征。另外,树息龙的第Ⅱ至第Ⅳ跖骨的远端几乎处在同一水平面上,非常类似于特别适应树上栖息生活的许多现代鸟类,进一步说明了它具有树上生活的能力,支持了树栖起源说。

小盗龙复原图

小盗龙复原图

  附着在足羽龙足部的羽毛印痕也是研究的重点,与腿部同样覆羽的小盗龙相比,足羽龙腿部的羽毛较短,但更加浓密。在空气动力学上,这种构造可能更有利于辅助飞行,如可以更好地控制滑翔的方向。小盗龙后肢的羽毛非常长,可以说具有4只翅膀,又附带一个具羽毛的长尾巴;尽管只发现足羽龙的脚爪部分,但推测它与小盗龙具有基本相同的身体构造;窥一斑而知全豹,这可能也是古生物探索的神秘魅力所在。推测在生理学上,足羽龙的羽毛在调节体温或装饰上也有重要的作用,浓密的羽毛可以保暖,上面的花纹可能作为其生活在丛林的保护纹、保护色等。

足羽龙:化石上的羽毛印痕清晰可见

  凝视着这块标本,让我们把时光拉回到亿万年前的道虎沟。天刚刚放亮,逐渐升高的气温让动物们变得聒噪起来。一只娇小的足羽龙习惯性地伸展了几下后肢,瞅准目标从裂银杏树上无声地滑翔下来,精准地咬住一只蜻蜓后,灵巧地降落到相邻的一棵拜柱树上。用完早点,它又来到水塘边喝了点水,然后在附近的一棵拜柱树上找了松针繁茂的枝桠趴好,细心地梳理起自己的羽毛……好一个精妙的小生灵,或许不久以后,它的后代就是翱翔蓝天的禽鸟呢!

  足羽龙小档案
  中文名称:足羽龙
  拉丁文名:Pedopenna
  生存年代:早白垩世
  化石产地:中国辽宁
  体形特征:长1米
  食  性:肉食
  种  类:兽脚类
  释  义:足部有羽毛


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