巨猪——史前大怪物

马上就要过去的2019己亥年是猪年。猪既是我国传统十二生肖之一,也是我们生活中很常见的动物。别看今天的猪猪们样子憨态可掬,形象可爱,它们史前的远亲可都是大如野牛、满口獠牙的狠角色。让我们回到远古时代,看看史前巨猪是如何生活的吧。

距今3700万到1600万年前的始新世早期到中新世早期,地球上活跃着一类被称为“巨猪”的家伙。它们身材高大,适应力极强,很快遍布整个欧亚大陆,并在北美洲繁衍生息。

尽管名字里带个“猪”字,其实巨猪家族属于偶蹄类动物中的猪形亚目巨猪科,与现代猪的亲缘关系离得相当远,反而与鲸鱼和河马是亲戚。它们没有向上拱起的猪鼻子,脸上长着巨大的突起,和非洲草原上的疣猪有些神似。巨猪类动物在短时间内演化出巨大的体形,在渐新世繁荣一时。其中家族里最著名的成员叫完齿猪,在BBC(英国广播公司)拍摄的纪录片《与野兽同行》中,它被塑造成横行霸道的猛兽,从而被广大观众所熟知。

巨猪——史前大怪物

事实上,“巨猪”只是这类动物的俗名,我国科学家用“狶”来作为这类动物的正规学名。所谓狶,在古汉语中的意思就是“巨大的猪”。在神话传说中,射日英雄后羿就曾经用箭射杀过一只名叫“封狶”的大怪物,封狶的样子就是一只硕大无朋的野猪。

巨猪家族的起源地就在我们中国。巨猪科中最古老的一种是发现于云南的始巨猪,它们的个头儿很小,甚至不如今天的野猪大。始巨猪的适应力极强,一路向北迁徙,逐渐分布到宁夏和内蒙古地区,成为当地的优势物种。

巨猪——史前大怪物

进入气候干燥的渐新世,巨猪家族展现了超凡的适应力。它们的足迹遍及整个亚欧大陆北部,体形更是像吹气球一样越变越大。欧洲的副巨猪、蒙古的完齿猪都是极具威慑力的庞然大物。由于当时气候寒冷,全球海平面降低,白令海峡露出了地面,在亚洲和北美洲之间架起了一座陆桥。完齿猪跟随着迁徙大军东进,浩浩荡荡地踏入了美洲的地界。巨猪家族在这片乐土肆意生长,演化出了高约1.2米、长达2米、体重超过270千克的古巨猪。发达的肌肉,硕大的脑袋,加上满口獠牙,让古巨猪成为北美大陆无人敢招惹的“地头蛇”。

巨猪——史前大怪物

到了中新世,亚欧大陆的巨猪类相继灭绝,被新兴的猪科动物所取代。而此时巨猪家族的北美孑遗——凶齿猪出现了。凶齿猪是巨猪家族里毋庸置疑的巨无霸,肩高接近2米,身长可达3米,脑袋达到90厘米。

巨猪家族最引人注目的要数它们硕大的头颅。以完齿猪为例,65厘米的头骨两侧长着角状的突起,嘴里长着向外突出的獠牙,整个面部看起来极为狰狞。这样恐怖的大脑袋由颈部强健的肌肉所支撑,无论是捕杀猎物还是同类间相互争斗,脑袋的作用都非常重要。

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尽管巨猪的颌骨很大,但毕竟是出身于素食世家的偶蹄目,上下颚的咬合力远不如肉食哺乳动物家族的成员。根据CT(计算机层析成像仪)扫描的结果显示,巨猪类动物颅腔内的嗅叶很大,这说明它们拥有敏锐的嗅觉,不仅可以跟踪猎物,也能帮助它们嗅到水源和新鲜的植物。

巨猪——史前大怪物

长期以来,人们都认为猪是一种愚蠢的动物,甚至许多形容人呆笨的词语都与猪有关。事实上,猪的平均智商甚至已经超过了绝大多数狗,可谓是低调的智者。然而与智慧的猪“沾亲带故”的巨猪们,脑容量却小得可怜。在近1米的头骨里,大脑只有橘子般大,因此,巨猪科动物是一群只会使用蛮力的巨兽,并没有发达的思维。

巨猪们吃什么呢?科学家对这个问题的争议颇多。一些学者将其描绘成可怕的掠食动物,理由是它们拥有足以压碎骨头的巨大牙齿。巨猪的上下犬齿伸出嘴外,形成四颗大獠牙,门齿和前臼齿也异常结实。由此看来,这样的牙齿似乎正是肉食动物的标准配置。但巨猪的臼齿很粗糙,更适合用来碾压和研磨,反而在咀嚼肉类时使不上劲。

不止如此,科学家发现巨猪的脑袋虽大,但四只蹄子又细又长,与身体不成比例。从肌肉分布来看,巨猪的四肢确实有力,但蹄子却让它们无法像普通的肉食动物那样将猎物扑倒,大大影响了猎食的效率。所以专家们推测,巨猪家族就像它们的亲戚那样,每日埋头啃食植物,从鲜嫩的果实到坚硬的块茎都能入口。

难道满口尖牙利齿就派不上用场了吗?这倒未必,古生物学家认为巨猪是一类机会主义者,不会放过任何到手的美味。一旦植物匮乏,它们就会将目光投向易于捕捉的小动物。如果有幸碰到尸体腐肉,它们更是会凭借巨大的身材将猎物的原主人赶走。

北美洲发现的化石还原了古巨猪残暴的掠杀现场。在美国内布拉斯加州发现的犀牛和骆驼骸骨上,都留下了古巨猪的咬痕。而在另一具名为美洲爪兽的植食动物身上,也出现古巨猪施暴的痕迹。在美国毒菌地质公园里,更是发现了古巨猪追捕一只副跑犀的足迹化石。这样看来,巨猪家族在当时也算是植食动物和肉食动物都惧怕的刺头儿了。

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巨猪家族在渐新世横行了千万年,到了中新世却突然灭绝。欧亚大陆的巨猪类动物逐渐被新兴的大型猪科动物所取代,而北美洲遗留下的凶齿猪在苟延残喘,延续巨猪家族最后的辉煌。

巨猪——史前大怪物

是什么让显赫一时的巨猪家族在这么短的时间内灭绝?起初,专家推测是由于气候变化导致的。他们原以为中新世的森林增多,草原面积减少,巨猪无法生存而灭绝。但古环境学专家排除了这一可能:中新世全球气温持续下降,但草原面积但没有减少,反而增多。因此,将巨猪灭绝归咎于草原消失,是不太准确的。

史前大怪物——巨猪

那又是什么原因将巨猪推向绝路呢?又有学者提出,从亚洲迁徙而来的犬熊淘汰了北美残存的巨猪。犬熊是一类凶猛的肉食动物,身上既有犬科动物又有熊科动物的特征。更灵活更聪明的犬熊很快登上了顶级掠食者的宝座,缺乏食物的巨猪无法获取足够的猎物,最终灭绝了。但很快就有人提出异议:巨猪和犬熊的食物竞争关系不大,他们类似于今天的河马与尼罗鳄,并不存在激烈的竞争关系。所以将犬熊当作巨猪灭绝的罪魁祸首也不太妥当。

巨猪灭绝的原因至今还在讨论之中,科学家还需要进一步的探索,发现更多的化石材料,才能解开谜团。

我们知道,巨猪名字里虽带个“猪”字,其实它与猪的关系并不太近,只能说是远亲。在古代,猪科动物中到底有没有出现过体形巨大的成员呢?还真有。在巨猪家族的黄金时代——渐新世,原始的猪科动物就已经在非洲出现了。

史前大怪物——巨猪

它们虽没能像风头正盛的巨猪科动物那样繁荣,却悄悄地从非洲遍及欧亚大陆。到了中新世,猪科动物开始崭露头角。仅在我国甘肃和政地区,就出现了库班猪、利齿猪和弓颌猪等大型猪类。和巨猪一样,它们的口中也长有獠牙,同样以杂食为生。

史前大怪物——巨猪巨猪——史前大怪物

凭借着超高的繁殖力和极强的适应力,猪科动物在亚洲、欧洲和非洲生存下来。但是到了更新世,环境变化让巨大的猪类灭绝,而猪家族的剩余成员舍弃了夸张的体形,体形越来越小,成功地在地球上繁衍至今。


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